La falta de sueño hace que las neuronas hagan una siesta, según un estudio

Los investigadores dicen que cuanto más tiempo permanecemos despiertos, más lento se vuelve nuestro cerebro, dañando la percepción visual y las asociaciones de memoria

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Puede que te estés quedando despierto demasiado tarde todas las noches revisando Facebook, pero tus células cerebrales no están necesariamente contigo.

Investigadores de la Universidad de Tel Aviv (TAU) junto con la Universidad de California, Los Ángeles (UCLA) y la Universidad de Wisconsin-Madison, dicen que cuando estamos privados de sueño, la actividad de nuestro cerebro se ve afectada porque las neuronas individuales disminuyen la velocidad, dañando la percepción visual del cerebro y las asociaciones de memoria.

Mucho se ha escrito sobre los efectos adversos de la falta de sueño en los humanos: nos volvemos gruñones y poco enfocados, y vemos daños en nuestra memoria, salud, apariencia y sexo también. Además se ha establecido que la falta de sueño hace que nuestro tiempo de reacción sea más lento, pero lo que todavía no está claro es exactamente cómo la falta de sueño afecta la actividad cerebral y el comportamiento posterior.

Llega el nuevo estudio, que encontró que cuando se ven privadas de sueño, las neuronas en el lóbulo temporal del cerebro, la región asociada con la percepción visual y la memoria, toman una siesta figurativa, después de haber sido superadas por ondas cerebrales lentas, del tipo típicamente encontrado en nuestros cerebros mientras dormimos.

Las neuronas son células nerviosas que transmiten señales hacia y desde el cerebro a hasta 200 mph. Se encuentran en la parte del cerebro que trata con los estímulos y son responsables del procesamiento de la información.

Es esta desaceleración de las neuronas individuales, cuando estamos privados de sueño, lo que conduce a respuestas demoradas de comportamiento a los eventos que tienen lugar a nuestro alrededor, revela el nuevo estudio, publicado en Nature Medicine.

“Cuando estamos privados de sueño, una intrusión local de ondas parecidas al sueño interrumpe la actividad cerebral normal mientras realizamos tareas”, dijo Yuval Nir de la Facultad de Medicina Sackler de TAU y la Escuela de Neurociencia Sagol, que dirigió el estudio.

El estudio fue una colaboración internacional dirigida por Nir de TAU; el Prof. Itzhak Fried de UCLA, TAU y el Centro Médico de Tel Aviv; y los expertos en sueño Profs. Chiara Cirelli y Giulio Tononi en la Universidad de Wisconsin-Madison.

Durante el estudio, los investigadores registraron la actividad de las neuronas en los cerebros de 12 pacientes con epilepsia que fueron los sujetos de un estudio para descubrir por qué habían mostrado previamente poca o ninguna respuesta a las intervenciones con fármacos en UCLA.

Los pacientes fueron hospitalizados por una semana e implantados con electrodos para identificar el lugar en el cerebro donde se originaron sus ataques.

Después de permanecer despierto toda la noche para acelerar su diagnóstico médico, se les presentaron imágenes de personas y lugares famosos, que se les pidió que identificaran lo más rápido posible.

En más de 30 experimentos de imágenes, el equipo de investigación registró la actividad eléctrica de casi 1.500 neuronas, 150 de las cuales respondieron claramente a las imágenes. Los científicos examinaron cómo las respuestas de las neuronas individuales en el lóbulo temporal cambiaron cuando los sujetos privados de sueño fueron lentos para responder a una tarea.

“Realizar esta tarea es difícil cuando estamos cansados ​​y especialmente después de pasar despiertos la noche entera”, dice Nir. “Los datos recabados en el experimento nos proporcionaron una visión única del funcionamiento interno del cerebro humano. Reveló que la somnolencia ralentiza las respuestas de las neuronas individuales, lo que conduce a lapsos de conducta”.

“El estudio mostró que lo que podemos medir conductualmente – una ralentización de las respuestas – desciende al nivel de las neuronas”, dijo por teléfono Fried de UCLA. Las células nerviosas de las personas privadas de sueño eran “más lentas e inactivas”, dijo. Y las ondas cerebrales lentas, características de cuando dormimos, “se estaban entrometiendo en estas áreas”.

A medida que aumentaba la presión para dormir, regiones específicas del cerebro “dormían un poco”, explicó Nir. “La mayor parte del cerebro estaba funcionando, pero las neuronas del lóbulo temporal pasaban a estar dormidas”, y los lapsos conductuales siguieron posteriormente, dijo.

Nir dijo que espera que los resultados del estudio se traduzcan en formas prácticas de medir la somnolencia en personas cansadas antes de que representen una amenaza para cualquiera o algo, “ya que conducir con sueño puede ser tan peligroso como conducir en estado de ebriedad”.

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